¿Por qué son peligrosos los virus?

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Hace unos años, era el ébola. Hoy, el coronavirus. Mañana, debido a la mutación, será otra cosa.

Los virus están mutando todo el tiempo. La razón por la cual las mutaciones son un problema con el virus es porque (A) hay tantas y (B) se reproducen tan rápido.

Se estima que hay 10,000,000,000,000,000,000,000,000,000,000 o 10 millones de billones de billones de virus.

Esto es mucho más que todas las estrellas del universo.

Aunque la posibilidad de una mutación en cualquier reproducción particular es muy, muy pequeña, debido a la enorme cantidad de virus y su ciclo reproductivo muy corto, las mutaciones ocurren regularmente.

Los virus son microscópicos. Pero, como hay tantos, si se colocan de extremo a extremo, se extenderían 100 millones de años luz. En un gramo de placa dental, hay más virus que todos los humanos que hayan vivido. En tu intestino, hay una libra de virus. En el transcurso de un año, evacua más virus que su peso corporal.

Obviamente, estamos luchando contra los virus todo el tiempo. Casi siempre ganamos. Pero, a veces, perdemos. En realidad, dado que los virus son parásitos, realmente no quieren que perdamos. Quieren que nos enfermemos, pero no morir. Pero, a veces las cosas se salen de control.

El buen saneamiento y los hábitos de limpieza son realmente importantes para mantener las cosas bajo control. Históricamente y aún en muchos países, el saneamiento deficiente contribuye a las enfermedades virales y otras enfermedades contagiosas, con consecuencias que incluyen apatía y retraso en el desarrollo físico y mental.

Cuando éramos pocos y estábamos dispersos en un área amplia, el saneamiento y la limpieza no eran tan importantes. Pero, siendo cada vez más una especie urbana, el saneamiento y la limpieza son, hoy, absolutamente necesarios.

En cuanto a si los virus son una forma de vida es controvertido. Tienen materiales genéticos y se reproducen, pero solo con la ayuda de una célula huésped. Las células huésped van desde las bacterias hasta las células de plantas y animales avanzados. El virus piratea la célula huésped y hace que la célula huésped reproduzca más virus del mismo tipo.

Cuando la célula huésped se agota, una multitud de virus ataca a otras células de la forma de vida del huésped, o migra a otras formas de vida similares. La transmisión de una a otra forma de vida puede ocurrir al toser o con la ayuda, por ejemplo, de un insecto.

Al vivir con virus dentro de nosotros y a nuestro alrededor, nuestros cuerpos tienen defensas genéricas y específicas contra virus. A medida que crecemos desde la infancia hasta la edad adulta, generalmente desarrollamos más defensas. Pero cuando somos jóvenes o estamos debilitados por la enfermedad o la vejez, nuestro sistema inmunológico se debilita y somos vulnerables.

Las vacunas, una vez desarrolladas, pueden ser útiles; pero puede ser costoso y tener efectos secundarios. En cualquier caso, no estarán disponibles de inmediato.

Históricamente, los tiempos de introducción de nuevas enfermedades contagiosas combinadas con inviernos severos, malas cosechas y otras condiciones que debilitan a toda una población, fueron tiempos de devastación. Durante la peste bubónica o la muerte negra, quizás la mitad de la población de Europa sucumbió a una enfermedad contagiosa.

Durante los primeros años de la República, nuestras ciudades sufrieron brotes recurrentes de fiebre amarilla. El cólera, siempre un problema, se eleva periódicamente a proporciones epidémicas. La gripe española, después de la Primera Guerra Mundial, infectó a una cuarta parte de la población mundial y se cobró la vida de quizás el 4 por ciento.

Hace unos años, era el ébola. Hoy, el coronavirus. Mañana, debido a la mutación, será otra cosa.


 

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