Lord Acton acerca del significado de libertad

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Es más fácil encontrar gente apta para gobernarse a sí misma, que gente para gobernar a otros.

“El poder tiende a corromper y el poder absoluto corrompe absolutamente.”

Muchos estadounidenses pueden identificar a su autor como Lord Acton. Pero, es casi todo lo que saben acerca de John Emerich Edward Dalberg Acton –Primer Barón Acton de Aldenham. Es una lástima porque, según Stephen Tonsor, profesor emérito de Historia en la Universidad de Michigan, Acton era, al mismo tiempo, “el observador extranjero con mayor conocimiento de los asuntos de los Estados Unidos durante el siglo XIX,” y estaba profundamente interesado acerca de “la amenaza para la libertad del absolutismo gubernamental centralizado, la tiranía de la mayoría, la administración burocrática, la democracia y el socialismo,” amenazas que difícilmente se puede considerar hoy que se hayan desvanecido.

Vale la pena recordar más de Lord Acton que su cita más famosa. Después de todo, tal como lo señala la biografía del Acton Institute, “él era considerado como la persona más culta de su época, incomparable en cuanto a la extensión, profundidad y humanismo de su conocimiento,” y “se convirtió en uno de los defensores más articulados de la libertad religiosa y política” en el siglo XIX.

[Nota del traductor: A continuación se presenta una serie de citas por parte del autor Galles del pensamiento de Acton en torno a la libertad]:

“En todos los tiempos, los amigos sinceros de la libertad han sido escasos…”

“En todas las épocas el desarrollo de la libertad ha sido obstaculizado por sus enemigos naturales, la ignorancia y la superstición, el deseo de conquista y el amor al lujo, por el afán de poder de los ricos y la desesperada necesidad de comida de los pobres.”

“Por libertad quiero decir la garantía de que todos los hombres contarán con la protección para hacer lo que creen que es su deber frente a la influencia de la autoridad, las mayorías, las costumbres y la opinión.”

“La libertad supone no estar sometido al control de los demás. Esto requiere control de sí mismo…”

“La libertad demanda para su realización la limitación de la autoridad pública, pues la libertad es el único objetivo que beneficia a todos igualmente y no despierta una verdadera oposición.”

“Libertad y buen gobierno no se excluyen mutuamente, y existen excelentes razones por las que deben marchar juntos. La libertad no es un medio para alcanzar un fin político superior. Esta constituye en sí el objetivo político máximo. No es necesaria para una buena administración pública, sino para dar seguridad en la búsqueda de los más altos fines de la sociedad civil y de la vida privada.”

La libertad no es el poder de hacer lo que queremos, sino el derecho de ser capaces de hacer lo que debemos

“La libertad nos permite cumplir con nuestro deber sin que lo impidan el Estado, la sociedad, la ignorancia y el error. Somos libres en el tanto estemos seguros frente a esos impedimentos…”

“…una ética oscura implica una libertad imperfecta. Pues la libertad no viene con cualquier sistema ético, sino con uno desarrollado.”

“santificando la libertad… enseña a los hombres a valorar la libertad ajena como la suya propia, y a defender a los otros por amor a la justicia y a la caridad más que por una reclamación de derechos, ha sido el alma de cuanto hay de bueno y grande en el progreso de los últimos doscientos años.”

“…por nacimiento todos los hombres son libres.”

“…imperativamente la conciencia demanda un nivel correspondiente de libertad personal… Con ella a ninguna autoridad humana puede permitírsele interferir. Estamos obligados como por un contrato para ampliar al máximo y cuidar de toda injerencia, a la esfera en la que podemos actuar obedeciendo tan sólo a la voz de la conciencia, independientemente de cualquier otra consideración.”

“…el interés de los individuos está por encima del exclusivo interés del Estado. En ningún caso debe colocarse en la misma balanza el poder y la libertad –es decir, la conciencia del súbdito. Quienes actúan de otro modo son los peores de los criminales.”

“Es más fácil encontrar gente adaptada para gobernarse a sí misma, que gente para que gobierne a otros. Cada hombre es el mejor, el más comprometido, juez de su propio provecho.”

“La gran cuestión no es descubrir lo que los gobiernos ordenan, sino lo que deben ordenar. En efecto, ningún precepto es válido si va contra la conciencia de la humanidad.”

“…hasta que se dio al traste con la más favorable oportunidad que jamás se dio al mundo, porque la pasión de la igualdad hizo vana la esperanza de la libertad.”

“El peligro no radica en que una clase en particular no sea apta para gobernar. Todas las clases no son aptas para gobernar.”

“Siempre que un único y definido objeto se convierte en el fin supremo del Estado -sea la ventaja de una clase, la seguridad o el poder del país, la mayor felicidad del mayor número, o la defensa de cualquier idea especulativa-, el Estado deviene inevitablemente absoluto en esa situación.”

“Las leyes son hechas para el bien común… El bien común no se debe considerar, si se adquiere a expensas de un individuo.”

“La voluntad de la gente no puede hacer justo lo que es injusto.”

“Hay muchas cosas que el gobierno no puede hacer, debe renunciar a muchos buenos propósitos. Debe dejar eso a la iniciativa de otros. No pude alimentar al pueblo. No puede enriquecer al pueblo. No puede enseñar al pueblo.”

“El poder popular puede ser contaminado con el mismo veneno que el poder personal.”

“El mal más extendido de la democracia es la tiranía de la mayoría o, mejor dicho, de aquel partido no siempre mayoritario que, mediante el fraude o la fuerza, controla las elecciones.”

“Estar oprimido por una minoría es un mal, pero estarlo por una mayoría es un mal aún peor.”

“El mejor criterio para juzgar si un país es realmente libre es el grado de seguridad del que gozan las minorías.”

“Entre todas las causas que degradan y desmoralizan a los hombres, el poder es el más constante y el más activo.”

“Aquellos que tienen mayor poder están más expuestos a pecar; ningún teorema de geometría es más cierto que éste.”

“…el ejercicio ilimitado del poder… corrompe la conciencia, degrada el sentido moral y endurece el corazón…”

“No hay error que sea tan monstruoso como para que fracase en encontrar defensores…”

“Hay principios que anulan a ejemplos… existe tal cosa como una ley superior.”

“…toda ley debe ajustarse [bajo una ley de la naturaleza]… por la voz de la razón universal… un principio que abarca a toda la humanidad… Un espíritu generoso prefiere que su país sea pobre, débil y poco importante, pero libre, en vez de poderoso, próspero y esclavizado.”

Debido a su preocupación por la libertad, Lord Acton estaba intensamente interesado e inquieto ante el experimento de los Estados Unidos con la libertad. Y no dejó dudas acerca de qué tan importante fue nuestra fundación para la causa de la libertad a través del mundo, al decir:

“Washington y Hamilton… Su ejemplo… enseña que los hombres deberían estar en armas incluso ante un peligro remoto e imaginario para su libertad, tanto que incluso si la nube no es más grande que la mano de un hombre, es su derecho y su deber apostar por la existencia nacional, de sacrificar vidas y fortunas… para sacudir coronas y cetros y arrojar a los parlamentos al océano. Bajo este principio de subversión, ellos erigieron su mancomunidad y gracias a su virtud elevaron al mundo fuera de su órbita y le asignaron un nuevo curso a la historia.”

El profesor Tonsor dice de Acton que “es una lástima que los historiadores estadounidenses escasamente lo hayan leído.” Y es difícil disputar esta conclusión. Acton puede haber sido incapaz de producir una historia comprensiva de la libertad que intentara formular, pero el conjunto de sus trabajos nos brinda abundancia de sabiduría, ahora casi olvidada.

Author profile
Gary M. Galles

Es profesor de economía en la Universidad Pepperdine. Sus libros recientes incluyen Faulty Premises, Faulty Policies (2014) y Apostle of Peace (2013). Es miembro de la facultad de la Fundación para la Educación Económica (FEE).

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