Lo que no sabes de la pobreza extrema

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766.010.000 personas.

Ese es el número de personas que en la actualidad está viviendo en condiciones de pobreza extrema, definida por el Banco Mundial como disponer de alrededor de $2 al día o menos, en términos del poder adquisitivo actual de los Estados Unidos. Piensen acerca de ese número: setecientos sesenta y seis millones, diez mil seres humanos. [1]

¡Es mucha gente en pobreza extrema! Es casi el doble de la población de los Estados Unidos, todos con un estándar de vida que nosotros en los Estados Unidos escasamente lo podemos imaginar. ¿No es inaceptable que tantos vivan en condiciones de pobreza, mientras que nosotros vivimos en tal afluencia?

Pero, he aquí otro número: 6.412.820.000. Ese es el número de personas que no está viviendo en condiciones de pobreza. ¡Y eso es magnífico! No sólo es magnífico, ese número casi que se ha duplicado a partir de 1987. En sólo una generación, se ha duplicado el número de personas que no está en condiciones de pobreza.

Ahora bien, para ser justo, no estar en condiciones de pobreza extrema no lo convierte a uno un Bill Gates. Parte de esos 6.4 miles de millones de personas está apenas por encima de la línea de pobreza extrema. Si elevamos la línea a, digamos, $3 al día, cerca de mil millones caerían en pobreza. Y, ante ello, tal vez usted ha sido lanzado de nuevo a su estado normal de pesimismo.

Pero, no tema, apreciado lector, hay causas para el optimismo. Como lo explica Max Roser, gurú de datos internacionales acerca de la pobreza (y de todo lo demás), en un ensayo guiado por los datos (data-driven essay), usted puede optar: $1, $2, $3 e incluso $10 al día. La pobreza global ha venido declinando bajo todos esos límites.

¿QUÉ CAMBIÓ? CONSIDERE A CHINA

Suficiente con estos datos. Vamos a la ciencia. ¿Por qué la pobreza declina tanto durante los últimos 200 años y, en especial, en los últimos 30 años? Veamos un ejemplo clave; luego ampliaremos hacia una investigación más amplia para asegurarnos de que no estamos haciendo prácticas selectivas.

China es el sitio natural para empezar. Es el país de mayor tamaño en el mundo y, hasta hace poco, hogar de casi la mitad de los pobres del mundo. Según con estimaciones (estimates) del Banco Mundial, en 1981 alrededor del 88% de las personas de China vivían en pobreza extrema. En esa época, eran alrededor de 878 millones de personas, ¡que, usted puede notar, es cerca de 100 millones más que el número para el mundo entero en el 2013! Después de 1981, la pobreza extrema cayó rápidamente en China –a un 61% en 1987, a un 41% en 1999, a un 15% en el 2008 y tan sólo a un 1.85% en el 2013. ¡Asombroso!

No existen datos antes de 1981 acerca de la pobreza en China que sean comparables, pero el porcentaje de personas en pobreza extrema era muy cercana a un 88%. Antes de 1981, China tenía aproximadamente el mismo ingreso real por persona que tenía en el siglo XIX, sin cambio verdadero hasta la década de 1980.

¿Qué fue lo que cambió en esa época? Antes de los años de 1980, China estaba viviendo bajo el comunismo, lo que significa muchas cosas, pero de mayor importancia es la carencia de derechos de propiedad. Empezando un poquito a fines de la década de 1970 (small way in the late 1970s) y luego gradualmente durante la década de 1980, China empezó a reconocer los derechos a la propiedad privada, así como a otros aspectos de libertad económica.

El Instituto Fraser hace un intento por medir la libertad económica (la que incluye no sólo derechos de propiedad, sino también impuestos, aranceles, regulaciones y más). La primera estimación de libertad económica en China en 1980, le dio una calificación de sólo 3.6 de 10 (3.6 out of 10). Lenta, pero segura, la calificación de China aumentó casi en 3 puntos plenos en una escala de 10 puntos, llegado en la actualidad a casi 6.5 de una escala de 10 (6.5 out of 10 today).

La economía de China creció dramáticamente durante este período, al igual que lo hicieron los ingresos promedio. Y, como lo muestran los datos de pobreza, los pobres definitivamente no se quedaron atrás. ¿Qué pasó con aquellos 878 millones de personas que en 1981 estaba en condiciones de pobreza extrema en China? Para el 2013 eran sólo alrededor de 25 millones.

La declinación de la pobreza es dramática, pero, ¿son resultados típicos? Tal vez no en cuanto a tamaño, pero la historia general se mantiene siendo verdadera en otros países. Una investigación publicada por el Instituto Fraser (published by the Fraser Institute) encontró que, por cada punto porcentual más alto (en aquella escala de diez puntos) de lo que era la calificación de libertad económica para un país en 1980, la pobreza extrema cayó en alrededor de 4 puntos porcentuales durante los siguientes 25 años. Además, por cada incremento de un punto porcentual en libertad económica después de 1980, la tasa de pobreza extrema de un país declinó en otros 4 a 5 puntos.

LA POBREZA ESTÁ DECLINANDO, PERO NADIE LO SABE

Otra investigación (research) académica acerca del crecimiento económico, relacionada estrechamente con la pobreza, también encuentra que el nivel y el cambio en la libertad económica se correlacionan con el crecimiento.

Separar la causalidad es siempre un desafío. Pero, regresemos al primer punto: la pobreza, casi bajo cualquier medición, en décadas recientes ha declinado en todo el mundo. Cualesquiera que sean las razones, es un hecho histórico reciente extremamente importante.

Ahora que usted conoce este hecho, está dentro de la élite en el mundo, al menos en cuanto a ese importante tópico. Al preguntarse en encuestas qué es lo que ha pasado con la pobreza durante los últimos 20 años, ¡sólo un 1% de aquellos encuestados sabía que había sido reducida a la mitad! (only 1% of those surveyed worldwide knew it was cut in half). Otro 12% pensó que había declinado en alrededor de un 25%, pero el 18% pensó que había permanecido igual y un 70% ¡pensó que había aumentado!

Antes de que se sienta arrogante, por favor, dese cuenta de que hay grandes diferencias entre los países en el conocimiento acerca de la reducción global de la pobreza. Mientras que en el todo, el 13% sabía que la pobreza había declinado, esa cifra era tan alta como un 50% en China y un 27% en India, pero sólo alrededor de un 8% en los Estados Unidos y en Alemania.

Esta diferencia entre países probablemente se debe, en parte, a “sesgos de disponibilidad,” en donde la gente tiende a usar ejemplos fácilmente disponibles para extrapolar hacia toda la población. Pero, también es posible que sea resultado del “sesgo pesimista,” que Bryan Caplan (Bryan Caplan) utiliza como uno de sus cuatro principales sesgos, que afectan el conocimiento del elector en democracias.

En otras palabras, la gente en China conoce que la pobreza está declinando, debido a que, en verdad, está declinando rápidamente en su país y la mayoría de los chinos lo saben de primera mano. En los Estados Unidos domina el pesimismo, tal vez debido a la larga sombra de la Gran Recesión. ¿Las buenas noticias para usted? Al leer este artículo, ¡usted ya sabe más que el 90% y más de los estadounidenses!

Como hemos visto, en décadas recientes la declinación en la pobreza ha sido dramática en todo el mundo. Basado en eso, tal vez podamos hacer una mejor pregunta: ¿Por qué incluso no existe más gente que está en condiciones de pobreza? La respuesta tiene mucho que ver con la libertad económica y el gran incremento de la libertad económica en décadas recientes alrededor del mundo.

[1] Los datos son del 2013, los últimos disponibles.

Reimpreso de Learn Liberty (Learn Liberty).


Traducción por Jorge Corrales.

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