Coronavirus: locura contra el “aumento de precios”

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A la luz de las amenazas del gobierno francés y de Amazon de eliminar a los vendedores que suben los precios de los productos afectados por el coronavirus (como máscaras faciales y desinfectante para manos).

El caso contra las leyes o restricciones contra el aumento de precios es bien conocido. Los economistas generalmente se oponen a ellos. En este caso, ni siquiera está claro lo que está sucediendo, puede describirse como “desgarramiento”, un término generalmente reservado para los picos de precios altos después de los desastres.

No, lo que tenemos aquí es una buena oferta y demanda: el deseo de estos productos está aumentando , mientras que a corto plazo la oferta es relativamente limitada. En este entorno, los aumentos de precios desempeñan un papel útil para disuadir la sobrecompra y el acaparamiento, al tiempo que fomentan una mayor oferta en el mercado. Sharp, por ejemplo, ha reorientado una fábrica de televisores para producir máscaras faciales. Obtendríamos mucho más de esto, o compañías que trabajen horas extras para satisfacer la nueva demanda, si hubiera una clara señal de ganancias para hacerlo.

Tan pronto como se publicó la pieza, la Autoridad de Competencia y Mercados del Reino Unido anunció que estaba evaluando si recomendaría al gobierno introducir controles de precios allí. No se dieron razones económicas para su posición. El economista británico Andrew Lilico señala que es poco probable que sus propios poderes legales cubran a los minoristas o comerciantes que aumentan estos precios; por lo general, tienen que encontrar evidencia de “poder de mercado significativo” y “precios excesivos”. Pero dado que las farmacias, los químicos y los supermercados son bastante competitivos, no está claro que exista un poder de mercado significativo.

Quizás como resultado de la amenaza de la acción del gobierno, o la preocupación por una reacción negativa de los consumidores, muchas empresas en los Estados Unidos han mantenido precios bajos, y algunas incluso han descontado el desinfectante ante la creciente demanda. Los resultados son claros, con muchos estantes vacíos (vea la imagen a continuación). He escuchado historias de Nueva York sobre el personal de farmacia que maneja los mercados negros de venta libre.

En el Reino Unido, la mayoría de las farmacias ahora están restringiendo las compras a 2 por cliente para desinfectante de manos (vea la imagen a continuación), reglas que pueden eludirse fácilmente con múltiples visitas a la tienda o pidiendo a los familiares que compren por separado. Estos mecanismos son un recordatorio de que los escasos recursos aún necesitan algunos medios para ser asignados, incluso cuando los precios legales dejan de reflejar la realidad. Las amenazas de acción del gobierno significan que, en cambio, están siendo racionados de acuerdo con quién tiene la suerte de estar cerca cuando la tienda recibe una nueva entrega, o quién puede encontrar un vendedor del mercado negro fuera del regulador o del ámbito del gobierno.

Ante una epidemia potencialmente prolongada y que empeora, amortiguar las señales de los precios corre el riesgo de desincentivar las expansiones de suministro tan necesarias a medida que el virus se propaga. Ya es bastante malo que las empresas del sector privado estén haciendo todo lo posible para evitar que los vendedores presten servicios legales al mercado. Las amenazas y leyes gubernamentales simplemente exacerbarían el problema.

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